SpaceX kan nu sende mennesker til rummet. Det mangler bare et marked.

Lanceringen af ​​SpaceX

Opsendelsen af ​​SpaceX's Crew Dragon til Demo-2-missionen. SpaceX



SpaceX opnåede noget historisk denne sidste weekend med sin Demo-2-lancering. Virksomhedens Crew Dragon-fartøj blev det første private rumfartøj, der tog mennesker i kredsløb - en milepæl for NASA, den amerikanske rumindustri og virksomheden selv. Bagefter fortalte NASA-administrator Jim Bridenstine til journalister, at missionen havde hjulpet med at etablere succesen for en ny forretningsmodel, hvor NASA er en af ​​mange kunder, der henvender sig til den private industri for at imødekomme deres rejsebehov i lavt kredsløb om Jorden.

En stor del af medierne sagde det SpaceX havde lige lancerede en ny æra af rumfart , hvor lavt kredsløb om Jorden kommercialiseres, og private køretøjer nu kan fragte folk til og fra rummet. NASA ønsker ikke at være ejer og operatør af hardwaren, sagde Bridenstine. Vi ønsker heller ikke at være den eneste kunde. Vi vil have SpaceX og andre til at få kunder, der ikke er os.



Men selvom SpaceX nu er en gennemprøvet mulighed for at sende folk i kredsløb (det vil Boeing også være, når først den viser, at dens Starliner køretøj kan tage astronauter ud i rummet), er det for tidligt at sige, at der er et levedygtigt marked af kunder, der ønsker at bruge denne mulighed. Jeg tror, ​​at denne opsendelse, og Crew Dragon, er mere symbolsk end de er reelle med hensyn til at åbne kredsløb for udbredte private rejser, siger John Logsdon, en rumpolitisk ekspert ved George Washington University.



For bedre at forstå dette, bør vi gense, hvordan SpaceX udviklede sit flagskib Falcon 9-raket og Dragon, forgængeren til fragtlevering til Crew Dragon. I 2008 blev SpaceX og Orbital Sciences (senere absorberet af Northrop Grumman) tildelt milliardkontrakter af NASA om at udvikle kommercielle løfteraketter til lastforsyningsmissioner til den internationale rumstation. En del af NASAs mål var ikke blot at finde en erstatning for den snart pensionerede rumfærge, men også at hjælpe med at give et boost til en nystartet privat rumindustri.

For SpaceX var det livets mulighed. Virksomheden blev en pålidelig service til ISS-fragtforsyningsmissioner. Men mere end det, var der et marked, der allerede ventede på disse kapaciteter, siger Casey Dreier, senior rumpolitisk rådgiver for Planetary Society. Falcon 9 ville bryde ind på det globale opsendelsesmarked som et billigere alternativ takket være dens genanvendelighed, og blive et topvalg for kommercielle satellitopsendelser såvel som kontrakter fra det amerikanske forsvarsministerium, der engang var monopoliseret af rivaliserende United Launch Alliance. Dragon er kun blevet brugt til ISS-missioner, men dens genanvendelighed hjalp med at reducere yderligere omkostninger; og senere ville det hjælpe med at informere SpaceX om, hvordan man udvikler Crew Dragon.

Historien er anderledes for privat menneskelig rumfart. Ifølge Dreier er dette mere en Drømmenes felt tilgang – byg først mulighederne (Crew Dragon og Starliner), og håb derefter, at markedet dukker op (kunder uden for NASA). Men indtil videre har SpaceX kun to ikke-NASA-missioner sat op til Crew Dragon (en til Axiom Space det er at sende en privat uddannet astronaut og tre turister til ISS; og en til Space Adventures at sende fire turister på et tre- til fem dages ophold i kredsløb). Boeing har ingen indtil videre.



Menneskelig rumflyvning er stadig meget dyrt, uanset hvor meget af din arkitektur, der kan genbruges. Du skal have pålidelige livsstøttesystemer. Med sæder på en Crew Dragon-flyvning, der går rundt 55 millioner dollars hver , rumturisme i lavt kredsløb om Jorden virker ikke som en bæredygtig indtægtskilde - der er bare ikke rige mennesker nok med den slags penge til at forbrænde. Virgin Galactic og Blue Origin, som har gjort rumturisme til en hel eller stor del af deres forretninger, er indtil videre kun fokuseret på suborbitale flyvninger, der varer et par minutter og er meget billigere.

Logsdon påpeger også, at forberedelsen til Demo-2's opsendelse alene var ret omfattende (fly på standby rundt om i verden, skibe i vandet holdt ude af opsendelsesstien, massive forberedelser ved Kennedy Space Center). Og det var en regeringsstøttet mission; en privat mission vil ikke nødvendigvis nyde lige så stor breddegrad. Hvis det er den måde, opsendelser skal udføres for dette særlige system, forekommer det mig ikke, at det er levedygtigt som en hyppig måde at få adgang til orbit, siger Logsdon.

Hvis omkostningerne og risiciene var mere velsmagende, ville det stadig være langt fra klart, at menneskelig rumflyvning fører til økonomisk værdifulde aktiviteter. Virksomheder har længe kæmpet omkring ideen om at bruge mikrotyngdekraften i Jordens kredsløb til at fremskynde fremstilling af store masser eller farlige materialer , eller udvikling af nye lægemidler, der bedre kunne behandle lidelser hos mennesker på Jorden (da krystalstrukturer vokser anderledes i rummet). Men det er stadig ret vage ideer, og det er ikke klart, at vi overhovedet har brug for mennesker i rummet for at realisere dem.



Der kan være noget, vi bare ikke har tænkt på endnu, siger Dreier. Men vi har haft de samme samtaler siden 1970'erne. Det faktum, at svaret ikke er indlysende, burde fortælle dig noget.

Det efterlader et andet stort marked for kommerciel menneskelig rumflyvning: udenlandske nationale astronauter. Blandt de potentielle kunder med penge nok til at betale for dette er andre lande, siger Logsdon. Selv på et privat rumfartøj er der stadig en stærk grad af national stolthed knyttet til at gå ud i rummet.

Greg Autry, en rumpolitisk ekspert ved University of Southern California, mener, at dette marked er enormt, da SpaceX kan tilbyde billetpriser for mindre end 100 millioner dollars pr. sæde. Mest åbenlyst inkluderer dette amerikanske allierede, der tidligere er gået op til ISS (en japansk astronaut skal op til ISS via Crew Dragon i august). Jeg tror, ​​man også kommer til at se en hel masse lande fra udviklingslandene træde op og deltage, siger han.



Flere lande inklusive Chile og Saudi-Arabien har faktisk astronautkorps eller trænede astronauter, der kunne flyve - de har bare ikke rumfartøjet til at sende dem ud i rummet. Og disse flyvninger kan være den slags erfaring, der er nødvendig for at opbygge deres rumfartsevner og lære deres egne videnskabsmænd og ingeniører, hvordan man kan udføre menneskelig rumflyvning senere, som De Forenede Arabiske Emirater gør. med sin Hope Mars Mission .

SpaceX vil ikke være i stand til kun at sende nogen som helst ud i rummet. Enhver adgang til et amerikansk raketsystem af en udlænding kræver udenrigsministeriets godkendelse. Du kommer ikke til at se nogen fra Iran eller Kina på disse flyvninger, det kommer bare ikke til at ske, siger Autry.

SpaceX og Boeing er ikke de eneste spillere, man skal passe på – Blue Origin vil i sidste ende være i stand til at sende mennesker i kredsløb, ligesom Sierra Nevada Corporation. Men Logsdon siger, at det er meget tvivlsomt, om SpaceX eller nogen anden kan tilbyde orbitalflyvning for mennesker til en pris, der rent faktisk giver en fortjeneste. Køretøjerne er bygget, men markedet mangler stadig at komme.

skjule